专访严小天:让虚拟现实技术照亮未来

【庆祝新中国成立70周年•论文写在大地上】

严小天,北航歌尔虚拟现实研究院副院长,青岛虚拟现实研究院有限公司总经理。2003-2006年就读于北京大学智能科学系,获工学硕士学位。毕业后加入NVIDIA(英伟达)公司。2009-2017年供职于天堰科技股份有限公司,任副总经理、研发总监,开发了多款全球首创的虚拟手术模拟器,并用于实际的医疗教学中。带领团队先后开发了VR硬膜外麻醉、VR静脉穿刺等带有力反馈的高端手术模拟器,填补国内市场空白;同时开发了实训中心管理系统、OSCE考核管理系统等具有世界先进水平的信息化系统。2017年4月,加入北航歌尔虚拟现实研究院,任副院长。

现代人生活中最离不开的是什么?

“是交互入口。人的工作和生活中必须使用,使用频率高、时间长,并且与人的活动强相关。”北航歌尔虚拟现实研究院副院长严小天对记者说。

“现在,所有人都在猜测,移动互联网的下一个时代会是什么,下一代的交互入口会是什么?我们还没有明确的定义,但我们清楚地知道,虚拟现实(VR/AR)一定会是它的组成部分。”严小天对记者娓娓道来。

“我们花了8年的时间,国外的东西我们基本上都有了,实现了核心设备的进口替代”

2006年,严小天自北大毕业后,加入NVIDIA(英伟达)公司,从事物理仿真引擎、游戏引擎开发的工作。

“在学校做的是计算机视觉方向,把二维信息还原为三维信息,也是虚拟现实的一个方向。工作后转向了物理仿真,这是更底层的技术,也是一个学习和成长的过程。”严小天说。

物理仿真是虚拟现实(VR/AR)重要的底层技术,通俗地讲就是在计算机里构建一个世界,让人们在虚拟世界里的感受如同真实世界一样,能够在这里做一些和真实世界一样的事情,获取足够的熟练度。这段工作经历,是严小天重要的技术积累阶段。

“真正把这些技术实用化,是后来做医疗方面的仿真。”严小天介绍,物理仿真应用在医疗上,就是培养医生护士怎么样去做医学操作。类似于腹腔镜、关节镜这些微创手术,都需要大量的模拟训练。

2009年,严小天进入天堰科技股份有限公司,任副总经理、研发总监,创建并领导两百多人的研发团队。

当时,我国医疗仿真领域使用的大多是进口产品,一台腹腔镜手术模拟器售价高达两百万以上,一些普通的医院很难承受。在严小天领导下,他的研发团队开发了多款全球首创的虚拟手术模拟器,并用于实际的医疗教学中,每年服务医学专业学生及医生超过20万人次。

“我们花了8年的时间,国外的东西我们基本上都有了,实现了核心设备的进口替代。”提及这段经历,严小天颇为自豪。在严小天科研团队的助力下,该公司成长为行业内全国第一、全球前三的龙头企业,完成了新三板挂牌和IPO申报。

“各个方面条件成熟之后,越来越多的行业用得起虚拟现实技术,解决行业内原本很难解决的问题”

2017年4月,严小天加入北航歌尔虚拟现实研究院,于2019年3月成立了青岛虚拟现实研究院有限公司,承担了山东省虚拟现实制造业创新中心的建设任务。

十年前,乃至五年前,大家都知道虚拟现实是一项好技术,但是推广应用却很困难,因为成本太高,只有在一些高危险、环境复杂、需要大量操作技能训练的领域能够得到应用。

严小天举例说,几年前,在汽车三维设计图的验证评审中,如果应用虚拟现实技术搭建仿真环境,至少需要三百万。2016年开始,出现了一些新设备和相对低成本的解决方案,现在成本已经降低很多,而且从事这一领域的人才也越来越多。

“各个方面条件成熟之后,有越来越多的行业能够用得起虚拟现实技术,用以解决行业内原本很难解决的问题。”展望未来,严小天信心满满。目前,严小天组建了VR行业应用团队,着力进行VR教育、VR仿真产品的开发。VR教育产品旨在服务K12教育行业,利用最新的VR技术推广中国传统文化,提升中小学生的文化自信;VR仿真产品可以用于不同行业的技能训练,提升用户的操作熟练度。

“我很幸运,这十多年一直在虚拟现实领域耕耘。”严小天分析认为,中国在仿真应用这个领域已经在全球处于先进水平。尤其是中国有巨大的应用市场,虚拟现实类技术有很大的机会开花结果。“我们有产业技术的支撑,还有国家政策的引导支持,这些都对虚拟现实行业的发展起到了非常好的促进作用。”

“我们不知道将来的交互入口到底是什么,但一定知道VR/AR一定是它的组成部分”

“掌握交互入口设备的公司有可能改变人的生活方式,这种公司更可能成长为一家伟大的企业。”严小天对记者说。

近几十年来,第一代交互入口是PC(个人电脑),微软、苹果、联想等公司随之崛起,IBM却未能把握住这次机遇。

第二代交互入口是INTERNET(互联网),网络把人连接起来,流量成为核心要素,谷歌和中国的BAT等,这些是在互联网浪潮中成长起来的企业。

第三代交互入口是移动互联网,随着交互入口设备的变化,苹果二次崛起,华为、小米等公司成长为行业标杆性企业。

在万物互联的时代,下一代交互入口会是什么?

有人猜测是智能耳机,有人猜测是智能音箱。

“我们也做过猜测,将来日常生活和工作中,交互入口必备的一个技术叫近眼显示技术,这也是VR/AR的核心技术。”严小天说。

5G时代,云计算(边缘计算)无处不在。

依托云端,严小天为我们描述了这样一个场景,未来人们出差不再需要背着电脑,需要的只是一台交互设备,有可能就是一副眼镜。通过它的屏幕,可以在我们眼前展现一百寸的大屏,所有信息都可以通过这幅眼镜来获取,我们说的话它能听到,并理解我们的指令。“我们的工作就是坐在这,通过语音和手势就能够完成,跟人开远程会议,它可以在我们身边呈现一个很真实化的场景。”

“我们不知道将来的交互入口到底是什么,但是我们一定知道VR/AR一定是它的组成部分。”严小天认为,这就是为什么所有大公司都在不计成本地投入这一领域。所有企业都想像苹果一样,这个交互入口时代过去了,还能掌握下一个交互入口时代。

世界上最大的虚拟现实应用市场在中国。2016年被称为虚拟现实元年,就在这一年,出现了很多虚拟现实企业,但是也有很多虚拟现实企业倒掉了。

在虚拟现实行业摸爬滚打十余年,严小天认为,现在国内真正以虚拟/增强现实作为主营业务且有良好经营情况的企业,应该不超过100家,这些企业已经找到了适合自己的发展路径。“去年开始,大家的感觉是生意越来越多了,专业化程度越来越高了,与行业结合越来越紧密了。我相信,这些企业会活得越来越好。”

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